Storm chaser étudie les tornades de l'intérieur

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La tempête qui faisait rage engendrait tornade après tornade.

C'était le 3 mai 1999, et Reed Timmer et trois autres étudiants en météorologie ont regardé à côté de l'Interstate 44 dans l'Oklahoma pendant que la plupart des tornades disparaissaient aussi rapidement qu'elles se formaient. Mais ensuite, on ne l’a pas fait - et cela s’est dirigé directement vers eux!

Réalisant qu’ils ne pouvaient pas s’échapper dans leur Jeep, les gars ont couru jusqu’à un passage supérieur d’autoroute à proximité et se sont réfugiés (ce n’est que plus tard qu’ils ont appris que ce n’était pas un bon endroit pour se cacher). La tornade EF5 s'est dirigée vers eux, cassant des arbres comme des allumettes, décollant l'asphalte des routes et aspirant tout ce qui était en vue dans son noyau tourbillonnant. Puis, juste avant d'atteindre le viaduc, la tornade a pris un virage rapide à gauche, laissant les chasseurs de tempête secoués mais en sécurité.

D'autres n'ont pas été aussi chanceux. La tornade a fait 36 ​​morts, près de 600 blessés et causé 1 milliard de dollars de dégâts. Pendant 85 minutes terrifiantes, il a creusé un chemin de destruction de 38 milles.


Surveillance et avertissement

Personne ne peut empêcher de telles catastrophes, mais les chasseurs de tempêtes comme Timmer peuvent aider à assurer la sécurité des gens en envoyant des rapports de témoins oculaires au National Weather Service, qui émet des alertes et des alertes de tornade. Et lorsque ces chasseurs de tempêtes sont des météorologues professionnels, comme Timmer l'est, ils peuvent collecter des données critiques pour mieux comprendre le fonctionnement des tornades.

«Le plus grand mystère des tornades est de savoir à quel point les vitesses du vent atteignent la surface de la Terre», dit-il - et c'est quelque chose que les stations radar fixes ne peuvent pas mesurer.


Timmer s'est intéressé pour la première fois aux intempéries en grandissant à Grand Rapids, dans le Michigan, où il est devenu Eagle Scout en 1995. (Oui, il a obtenu le badge du mérite Météo.)

Sa chasse aux tempêtes a commencé lorsqu'il a fréquenté l'Université de l'Oklahoma, qui possède l'un des meilleurs programmes de météorologie du pays. Timmer y a obtenu deux diplômes en météorologie et est sur le point de terminer un doctorat avancé.


Dominateur d'équipe

Pour Timmer, une poursuite commence bien avant que le ciel ne s'assombrisse. Tout au long du printemps et de l'été, il recherche les conditions propices à la formation d'orages supercellulaires: point de rosée élevé, vents forts et collision d'air frais et sec de l'ouest avec l'air chaud et humide du sud. Lorsque les conditions le permettront, il planifiera un road trip qui pourrait l’amener à des centaines de kilomètres de chez lui.

Au début, la planification signifiait emprunter la voiture d’un ami et prendre une caméra vidéo et une carte. Ces jours-ci, il voyage avec trois véhicules personnalisés qu'il appelle Dominators, qui disposent d'un radar monté sur le toit, d'une connectivité Internet et d'un blindage suffisant pour équiper un char.

Le dernier, Dominator 3, est basé sur une camionnette Ford F-350 à cabine multiplace et possède un blindage en acier de calibre 16 renforcé avec un composite de polyéthylène Kevlar, des fenêtres Lexan et des portes papillon qui repoussent la grêle. À l'approche des tempêtes, des systèmes hydrauliques spéciaux abaissent le véhicule (pour empêcher le vent de passer en dessous) et enfoncent des pointes de 8 pouces dans le sol pour le sécuriser. Le véhicule est une incarnation de 9 500 livres et 385 chevaux de la devise du Scout, «Soyez prêt».

Même avec les Dominators de haute technologie, Timmer et son équipe doivent encore faire beaucoup de route pour trouver des tornades, et ils arrivent souvent à vide (ce que les chasseurs de tempête appellent un «buste du ciel bleu»). Mais Timmer a eu la chance d'approcher près de 800 tornades. Il a même été à l'intérieur de quelques-uns, capturant des vidéos haute définition et mesurant la vitesse du vent.(N'essayez pas ca a la maison!)


Storm Chaser Extraordinaire

De 2008 à 2011, Timmer et Team Dominator sont apparus sur Storm Chasers de Discovery Channel, qui a suivi des équipes de chasseurs de tempêtes à travers Tornado Alley, une région qui comprend le Texas, l'Oklahoma, le Kansas et le Nebraska. À la fin de cette émission, Timmer a créé la série Web à la demande «Tornado Chasers». Il travaille également comme chasseur de tempêtes pour la KFOR, une chaîne de télévision d'Oklahoma City, et dirige des tournées de chasse aux tempêtes.

Mais il est peut-être le plus fier de ses contributions à la science des tornades. Par exemple, une partie de sa vidéo de près aide les chercheurs à mieux comprendre les tourbillons d'aspiration, qui sont des mini-tornades qui apparaissent dans et autour de plus grosses tornades et qui pourraient causer le plus de dégâts aux bâtiments.

En plus de chasser les tornades, Timmer a poursuivi d'autres tempêtes, dont 15 ouragans et Superstorm Sandy en 2012. Au cours de cette tempête, il a rencontré 40 pouces de neige et des éclairs ininterrompus dans les montagnes de Virginie-Occidentale, et il était heureux pour les compétences de camping d'hiver qu'il 'avais appris dans le Scoutisme.

«Je n'ai jamais eu peur parce que je savais que si nous faisions un mauvais virage à trois points au sommet de cette montagne et que nous glissions dans un fossé, nous pourrions simplement construire une grotte de neige avec un trou de respiration, et tout irait bien,» Dit Timmer. «J'espérais un peu que le véhicule resterait bloqué, alors j'aurais une excuse.»

Reed chassant les tornades